Cognición y ciencia cognitiva

10.02.2020

¿Qué es la cognición? La definición más aceptada de cognición es la capacidad que tenemos los seres vivos de procesar la información a partir de la percepción (estímulos que nos llegan del mundo exterior a través de los sentidos), el conocimiento adquirido con la experiencia y nuestras características subjetivas que nos permiten integrar toda esta información para valorar e interpretar el mundo. La palabra cognición viene del latín "cognoscere", que significa conocer. Por lo tanto, cuando hablamos de lo cognitivo normalmente nos estamos refiriendo a todo aquello que pertenece o que está relacionado con el conocimiento, es decir, el cúmulo de información que hemos adquirido gracias al aprendizaje o la experiencia.

La cognición es la habilidad que tenemos para asimilar y procesar los datos que nos llegan de diferentes vías (percepción, experiencia, creencias...) para convertirlos en conocimiento. La cognición engloba diferentes procesos cognitivos como el aprendizaje, la atención, la memoria, el lenguaje, el razonamiento, la toma de decisiones, etc... que forman parte del desarrollo intelectual y de la experiencia.

Distintas disciplinas han abordado el estudio de la cognición, la neurología, la psicología, la antropología, la filosofía e incluso las ciencias de la información. Pero fue la psicología cognitiva la que empezó a estudiar cómo el procesamiento de la información influía en la conducta y qué relación tenían los diferentes procesos mentales en la adquisición del conocimiento. La psicología cognitiva surgió a finales de los años 50 como contraposición al conductismo imperante de la época. Autores como Piaget y Vigotsky revolucionaron el panorama científico gracias a sus teorías sobre el desarrollo y aprendizaje cognitivo, que aún hoy siguen vigentes. A partir de la década de los 60, el interés por la cognición y las capacidades cognitivas aumentó exponencialmente, y el número de investigaciones que se generaron permitió incrementar el conocimiento que tenemos sobre estos procesos.

Actualmente, los avances en neuroimagen nos permiten añadir un conocimiento fisiológico y neuroanatómico muy importante para la comprensión de los procesos mentales y cómo estos influyen en nuestras conductas y emociones.

Los procesos cognitivos

¿Qué son los procesos cognitivos? Podemos entender los procesos cognitivos como los procedimientos que utilizamos para incorporar nuevos conocimientos y tomar decisiones al respecto. En dichos procesos intervienen varias funciones cognitivas: la percepción, la atención, la memoria, el razonamiento... Todas estas funciones cognitivas trabajan conjuntamente para integrar el conocimiento y crear una interpretación del mundo que nos rodea.

  1. LA PERCEPCIÓN COMO PROCESO COGNITIVO: La percepción cognitiva nos permite organizar y comprender el mundo a través de los estímulos que recibimos con los sentidos. Podemos recibir información de los cinco los sentidos clásicos como la vista, el oído, el gusto, el olfato y el tacto, pero también de otros no tan conocidos como la propiocepción (es el sentido que informa sobre la posición corporal, el que nos permite que tengamos un esquema corporal y sepamos qué posición ocupamos en el espacio) o la interocepción (que es la percepción de cómo están los órganos de nuestro cuerpo, y es el que nos permite saber cuándo tenemos sed o hambre). Una vez recibidos, nuestro cerebro integra toda esta información, creando un nuevo conocimiento.
  • LA ATENCIÓN COMO PROCESO COGNITIVO: La atención es un proceso cognitivo que nos permite concentrarnos en un estímulo o una actividad, para luego poderlo procesar más profundamente en la conciencia. La atención es una función cognitiva fundamental para el desarrollo de la vida diaria y se utiliza en la mayoría de tareas que llevamos a cabo. De hecho, también se la considera como el mecanismo que controla y regula el resto de procesos cognitivos: desde la percepción (necesitamos la atención para atender a los estímulos que nos llegan de los sentidos) hasta el aprendizaje o el razonamiento complejo.
  • LA MEMORIA COMO PROCESO COGNITIVO: La memoria es la función cognitiva que permite codificar, almacenar y recuperar la información del pasado. La memoria es un proceso básico para el aprendizaje y es la que nos permite crearnos un sentido de identidad. Hay muchos tipos y clasificaciones de memoria, podemos hablar de la memoria a corto plazo, que es capacidad de mantener temporalmente la información en la mente (recordar un número de teléfono en la mente hasta que conseguimos apuntarlo en un papel), y de memoria a largo plazo que son todos aquellos recuerdos o conocimientos que guardamos durante mucho más tiempo. Esta a su vez puede dividirse en memoria declarativa, que incluye tanto conocimientos adquiridos mediante el lenguaje y la educación (por ejemplo, saber que la guerra civil acabó en 1939) como los adquiridos a través de experiencias personales y vivencias (recordar lo que me cocinaba mi abuela en el pueblo); o memoria procedimental, que se refiere al aprendizaje de rutinas (por ejemplo, aprender a conducir o ir en bici), memoria auditiva, memoria contextual, denominación, reconocimiento.
  • EL PENSAMIENTO COMO PROCESO COGNITIVO: El pensamiento es fundamental en todo proceso cognitivo. Permite integrar toda la información recibida y establecer relaciones entre los datos que la componen. Para ello se vale del razonamiento, la síntesis y la resolución de problemas, es decir, de las funciones ejecutivas.
  • EL LENGUAJE COMO PROCESO COGNITIVO: El lenguaje es la capacidad que tenemos para expresar pensamientos y sentimientos a través de la palabra. Es la herramienta que usamos para comunicarnos y para organizar y transmitir la información que tenemos sobre nosotros y sobre el mundo. El lenguaje y el pensamiento se desarrollan de forma paralela y están íntimamente relacionados, influyéndose recíprocamente.
  • EL APRENDIZAJE COMO PROCESO COGNITIVO: Es el proceso cognitivo a través del cual incorporamos nueva información a nuestro conocimiento previo. En el aprendizaje incluimos cosas tan dispares como el aprendizaje de conductas o hábitos como lavarnos los dientes o aprender a caminar, como todos los conocimientos que vamos adquiriendo con la socialización y la escuela. Piaget y otros autores hablaban del aprendizaje cognitivo como el proceso en el que la información entra en el sistema cognitivo y lo cambia.
  • Los procesos cognitivos pueden ser naturales o artificiales, conscientes o inconscientes, pero generalmente son muy rápidos y ocurren constantemente y casi sin que nos demos cuenta. Por ejemplo, cuando vamos por la calle y vemos un semáforo en rojo iniciamos un proceso cognitivo que nos llevará a tomar una decisión (cruzar o no cruzar). Lo primero que haremos es centrar nuestra atención en el semáforo, a través de la vista veremos que está en rojo. En cuestión de milisegundos recuperamos de nuestra memoria que cuando está el semáforo en rojo no se debe cruzar; pero también recordaremos que, a veces, si no pasan coches lo hacemos. Aquí probablemente tomemos nuestra primera decisión: o esperamos hasta que el semáforo se ponga en rojo, o mirar hacia un lado y otro de la calle (dirigir de nuevo nuestra atención) para ver si pasan coches o si es seguro cruzar.

¿Se puede mejorar nuestra cognición?

¿Se puede mejorar nuestra cognición? ¿Cómo podemos hacerlo? A continuación detallamos algunas herramienta y estrategias orientadas a mejorar tu cognición y rendimiento cognitivo:

REDUCIR NUESTRO NIVEL DE ESTRÉS: también, puede ayudar a mejorar nuestra cognición. El estrés aumenta los niveles de cortisol, el cual ataca la mielina de los axones, lo que impide una transmisión de la información eficaz. Reducir el estrés, mejora la conexión sináptica. Mantener una actitud positiva hace que seamos más creativos a la hora de solucionar problemas y probablemente nos hace ser cognitivamente más flexibles.

LA MEDITACIÓN: también puede mejorar nuestra cognición. En los últimos años ha crecido el número de investigaciones que estudian los efectos de la meditación en los procesos cognitivos. La meditación requiere concentración y atención consciente, que como hemos dicho, tienen una gran capacidad para crear nuevos circuitos funcionales. La investigación parece respaldar esta idea y se ha relacionado la meditación con mejoras en atención, memoria, función ejecutiva, velocidad de procesamiento y cognición general.

HACER EJERCICIO FÍSICO: Hacer ejercicio físico también mejora nuestra cognición. No hace falta que sean actividades muy intensas, de hecho caminar 45 minutos a la semana tres veces a la semana parece que mejora la memoria y el razonamiento (funciones ejecutivas) y la práctica de tai-chí el funcionamiento ejecutivo principalmente.